An Interview with Mike Rios for National Farmworkers Week

Apr 12, 2022

To commemorate National Farmworkers Week, Policy and Advocacy Fellow Liliam Clavijo interviewed Mike Rios, the Regional Enforcement Coordinator for agricultural investigations at the Wage and Hour Division of the US Department of Labor. Within this position, Mr. Rios manages the Southeast region of the United States, including 8 states. Every year, the team conducts about 300 regional investigations related to labor and workers’ rights. In doing so, they work to protect the rights of agricultural workers and their access to proper wages, housing transportation, and general labor protections.

Within the Department of Labor, the government has established certain policies to ensure farmworkers are not subject to unwarranted abuses. Throughout his time at the Department, Mr. Rios has personally seen the importance of the Migrant and Seasonal Agricultural Protection Act, or MSPA. The passing of MSPA was a “watershed” event in worker protections, as it replaced old policies that placed little responsibility on farmers to ensure fair working conditions, and instead placed the burden on contractors; it also tightened up regulatory standards related to wage, pay, and employment contracts. By placing a greater burden on farmers to treat workers properly, it created a fundamental shift in the relationship between workers and bosses in the industry. More importantly, it ensured that the basic needs of workers were met and legally abided.

Mr. Rios is no stranger to directly working with farmworkers to ensure their safety. As an investigator and inspector, he recalls vividly noticing how migrant families lacked certain essential resources such as food, diapers, and clothing. Even despite the growing protections, many workers are undocumented immigrants from South America and Haiti, and lack the community, support, and monetary resources to forge ahead. Without the necessary language skills, education, or understanding of the American system, the immigrant struggle is magnified within the larger system. Thus, farm workers often represent communities most in need of support.

Looking forward, Mr. Rios notes the importance of coalitions and grassroots movements that help shape the future of farmworker justice. One group in particular, the Coalition of Immokalee Workers, successfully negotiated the Fair Food Program, an instrumental corporate pledge that promises to abide by fairer industry standards and compensate farm workers appropriately. Mr. Rios praised the Coalition and its co-founder, Greg Asbed, for radically changing the landscape of fairness within the industry. Coalitions, nonprofits, and individuals have the power to contribute to farmworker fairness by purchasing from grocery stores that honor this pledge.

An interview with Mr. Rios reflected the importance of dedicated public servants in the search for farmworker justice. Though large systems are difficult to change, it is impassioned advocates like Mr. Rios who have the knowledge of injustice but the power to instrument real-life change. We are grateful to have someone as committed to the farmworker community as Mr. Rios, and thank him for being a dedicated president of the Board.




Una entrevista con Mike Rios para la semana de trabajadores agricultores


Para conmemorar la Semana Nacional de los Trabajadores Agrícolas, Liliam Clavijo entrevistó a Mike Rios, el coordinador regional de aplicación de investigaciones agrícolas en la División de Horas y Salarios del Departamento de Trabajo. Dentro de esta posición, el Sr. Ríos administra la región sureste de los Estados Unidos, incluidos 8 estados. Cada año, el equipo realiza alrededor de 300 investigaciones regionales relacionadas con el trabajo y los derechos de los trabajadores. Al hacerlo, trabajan para proteger los derechos de los trabajadores agrícolas y su acceso a salarios adecuados, vivienda, transporte y protecciones laborales generales.

Dentro del Departamento de Trabajo, el gobierno ha establecido ciertas políticas para garantizar que los trabajadores agrícolas no estén sujetos a abusos injustos. A lo largo de su tiempo en el Departamento, el Sr. Ríos ha visto personalmente la importancia de la Ley de Protección de Migrantes y Agrícolas de Temporada. La aprobación de la ley es importante para la protección de los trabajadores, ya que reemplazó las políticas antiguas que le daban poca responsabilidad a los agricultores para garantizar condiciones de trabajo justas y, en cambio, impuso la carga a los contratistas; también endureció los estándares regulatorios relacionados con salarios y contratos de trabajo. Al colocar una mayor carga sobre los agricultores para tratar adecuadamente a los trabajadores, creó un cambio fundamental en la relación entre los trabajadores y los patrones en la industria. Más importante aún, aseguró que las necesidades básicas de los trabajadores fueran satisfechas y respetadas legalmente.

El Sr. Ríos no es ajeno a trabajar directamente con los trabajadores agrícolas para garantizar su seguridad. Como investigador e inspector, recuerda vívidamente haber notado cómo las familias migrantes carecían de ciertos recursos esenciales como alimentos, pañales y ropa. Incluso a pesar de las crecientes protecciones, muchos trabajadores son inmigrantes indocumentados de América del Sur y Haití, y carecen de la comunidad, el apoyo y los recursos monetarios para seguir adelante. Sin las habilidades lingüísticas, la educación o la comprensión del sistema estadounidense necesarias, la lucha de los inmigrantes se magnifica dentro del sistema más amplio. Por lo tanto, los trabajadores agrícolas a menudo representan a las comunidades que más necesitan apoyo.

Para el futuro, el Sr. Ríos destaca la importancia de las coaliciones y los movimientos de base que ayudan a dar forma al futuro de la justicia para los trabajadores agrícolas. Un grupo en particular, la Coalición de Trabajadores de Immokalee, negoció con éxito el Programa de Alimentos Justos, un compromiso corporativo instrumental que promete cumplir con estándares industriales más justos y compensar a los trabajadores agrícolas de manera adecuada. El Sr. Rios elogió a la Coalición ya su cofundador, Greg Asbed, por cambiar radicalmente el panorama de la equidad dentro de la industria. Las coaliciones, las organizaciones sin fines de lucro y los individuos tienen el poder de contribuir a la equidad de los trabajadores agrícolas al comprar en las tiendas de comestibles que cumplen con este compromiso.

Una entrevista con el Sr. Ríos reflejó la importancia de servidores públicos dedicados en la búsqueda de justicia para los trabajadores agrícolas. Aunque los grandes sistemas son difíciles de cambiar, son defensores apasionados como el Sr. Ríos quienes tienen el conocimiento de la injusticia pero el poder de instrumentar el cambio en la vida real. Estamos agradecidos de tener a alguien tan comprometido con la comunidad de trabajadores agrícolas como el Sr. Ríos, y le agradecemos por ser un presidente dedicado de la junta.